El cuidado del suelo

Miembros del ‘Grupo de Msongwe Gate de cuidado en el hogar’ trabajando en el huerto para el cuidado del suelo. Pueden verse los caballones marcadores a la izquierda y a la derecha en la fotografía, sembrados de pasto vetiver. John Crossley
Miembros del ‘Grupo de Msongwe Gate de cuidado en el hogar’ trabajando en el huerto para el cuidado del suelo. Pueden verse los caballones marcadores a la izquierda y a la derecha en la fotografía, sembrados de pasto vetiver. John Crossley
por John Crossley.

La deforestación a menudo conduce a la erosión. En este artículo se comparte un método para mejorar la fertilidad del suelo para la agricultura. 

Si camina en los montes del distrito de Nkhata Bay, Malawi, verá laderas escarpadas con los árboles talados y quemados. Más adelante verá cultivos utilizando pequeños montículos en los que se siembran tallos de yuca. Las cenizas de los árboles quemados le darán un empuje inicial a la fertilidad, pero muy pronto será sustituida por la erosión. Ningún otro método de cultivo podría provocar que el suelo sea arrastrado por el agua más rápidamente que este. Cuando caen lluvias fuertes, el agua hace remolinos entre los montículos, llevándose el estrato fértil superior y dejando únicamente arena gruesa y piedras.

Un paso en la dirección correcta 

Este método ha sido reemplazado en la mayor parte de Malawi con el cultivo en caballones. Pero el efecto sobre el suelo es casi igual de perjudicial. Esto se debe a que los caballones no siguen los contornos como deberían, y por lo general, se dejan abiertos en los extremos. Dado que las personas que cavan los caballones constantemente caminan sobre estos, el suelo es duramente comprimido. Esto evita que el agua entre al suelo después de una lluvia fuerte, por lo que las raíces no reciben agua, el agua se desperdicia y se pierde progresivamente la fertilidad del suelo.

¿Existe alguna manera de cultivar la tierra que requiera menos mano de obra pero que mejore la tierra y la ayude a cosechar cultivos en mayor cantidad y más saludables?

A un grupo de seis voluntarios en la aldea de Msongwe, Malawi, le corresponde ofrecer cuidado en el hogar a las personas enfermas de la aldea. Ellos obtuvieron un terreno en el cual cosechar cultivos para mejorar las dietas de sus pacientes. Estaban ansiosos por evitar la pérdida del suelo, pues sabían que esto está perjudicando mucho la tierra. De modo que, para conservar el suelo y desarrollar su fertilidad, pusieron en práctica un sistema basado en el consejo de un experto en producción agrícola.

El método de cama profunda permanente

El primer requisito del cuidado del suelo es que, aún después de una lluvia fuerte, la máxima cantidad de agua debe ser absorbida por la tierra y no debe escurrirse agua por la superficie.

Primero, se utilizó un nivel de línea para marcar los contornos del terreno bastante empinado y se construyeron grandes caballones marcadores (véase la imagen y la foto). Luego, se prepararon camas profundas permanentes. Estas camas van en dirección paralela a los caballones marcadores, siguiendo el contorno, y se descompacta el suelo hasta una profundidad de 60 cm (aproximadamente dos veces la distancia desde el codo hasta la muñeca) usando una pica. Esto deshace la capa de suelo compactado que usualmente se forma como resultado del método tradicional de trabajo de campo antes mencionado. En cambio, las camas profundas nunca son pisadas y la tierra suelta fomenta que toda el agua de lluvia sea absorbida por la tierra y alcance las raíces. 

Construir camas profundas requiere mucho trabajo, pero una vez construidas no necesitan la preparación anual del tradicional sistema de caballones. No es necesario cavar ni mover la tierra (labranza). Las camas profundas sólo necesitan un poco de deshierbe de la superficie. Si es posible, se les cubre con un composte de residuos de los cultivos, hojas y grama. Esto les proporcionará nutrientes a los cultivos, mantendrá la humedad en el suelo y protegerá al suelo de la maleza. 

El grupo de Msongwe de cuidado en el hogar ahora tiene un huerto donde el agua de lluvia es absorbida por la tierra, donde se la necesita. Con esto evitan: 

  • las inundaciones 
  • la erosión 
  • los embanques 
  • la pérdida de suelo. 

El grupo de Msongwe no utiliza fertilizantes químicos. Ellos mantienen la fertilidad del suelo haciendo y aplicando composte, rotando los cultivos y cosechando especies agrosilvícolas como la tefrosia, que lleva nutrientes a la superficie desde la profundidad del suelo. 

John Crossley es el Oficial de Conservación de Wildlife and Environmental Society (Sociedad para la vida silvestre y el medio ambiente), Mzuzu, Malawi. 

Paso a Paso 15 sobre la Erosión del suelo y Paso a Paso 70 sobre la Agricultura y el cambio climático contienen información adicional sobre este tema. Las instrucciones para medir los contornos utilizando un marco-A son particularmente pertinentes.

El cuidado del suelo