Zoonosis: cómo las enfermedades animals pueden convertirse en enfermedades humanas

por la Dra. Sally Best

Una zoonosis es una enfermedad o infección que es transmitida de manera natural entre animales y humanos. Las zoonosis provocan problemas graves de salud pública y con frecuencia afectan de manera particular a las comunidades pobres. A pesar de que por lo general son prevenibles, muchas enfermedades zoonóticas continúan propagándose porque son desatendidas por los sistemas de salud nacionales e internacionales. Las zoonosis también son responsables de muchas nuevas enfermedades. De hecho, la mayoría de las enfermedades nuevas que han surgido en las últimas décadas han sido transmitidas por los animales. Debido a que también afectan la salud animal, afectan la producción de alimentos y el comercio internacional de productos de origen animal, lo que a su vez afecta el desarrollo económico. 

Existen más de 200 enfermedades zoonóticas conocidas provocadas por todo tipo de gérmenes que circulan en la vida silvestre, el ganado doméstico o en ambos. Algunos ejemplos de enfermedades zoonóticas que pueden ser transmitidas desde el ganado a los humanos incluyen la gripe aviar, la enfermedad del sueño, las enfermedades transmitidas por garrapatas, la tuberculosis y algunas lombrices. La rabia es otra enfermedad zoonótica importante, aunque es propagada por el perro en lugar del ganado.

Las zoonosis pueden pasarse entre humanos y animales por medio de varias rutas, incluida la exposición directa e indirecta a los animales, sus productos o su medio ambiente. Por ejemplo, la infección puede ocurrir al comer alimentos contaminados, a través de mordeduras de animales, picaduras de insectos o contaminación del medio ambiente. Por lo tanto, los métodos para prevenir la infección humana varían para cada enfermedad; más abajo se describen algunos ejemplos. Es importante controlar las enfermedades de los animales para evitar la transmisión posterior a humanos y mantener un ganado saludable y productivo. 


Enfermedad del sueño en humanos (modalidad de África Oriental)Enfermedad del sueño en humanos

Animales afectados: Principalmente el ganado vacuno.

Transmisión: Por la picadura de una mosca tsé-tsé infectada. 

Enfermedad en los humanos: Dolor de cabeza, fiebre, debilidad, dolor en las coyunturas y entumecimiento en la etapa inicial, mientras el parásito se multiplica en la sangre y la linfa. En la segunda etapa ocurren ataques y cambios tanto en la personalidad como en los patrones normales de sueño (después de que el parásito entra al cerebro), conduciendo a la muerte en un período de varias semanas o meses.

Tratamiento: Busque atención médica, especialmente si se encuentra en una zona donde la infección es común. En la mayoría de los casos los medicamentos curarán esta enfermedad; sin embargo, la probabilidad de efectos secundarios graves es mucho menor si se trata a tiempo. 

Prevención y control: Diagnóstico y tratamiento tempranos en los humanos, tratamiento masivo de ganado vacuno y control de la mosca tsé-tsé.


Tenia del cerdoTenia del cerdo

Animales afectados: Ganado porcino (cerdos y jabalíes).

Transmisión: Cuando las personas consumen carne de cerdo cruda (o poco cocida) que contiene la larva de la tenia, las tenias adultas pueden crecer en sus intestinos y liberar huevos de tenia en sus heces fecales. Entonces es muy probable que los portadores y sus contactos cercanos en el hogar ingieran los huevos a través de dedos, alimentos o agua contaminados. Estos huevos se convierten en quistes de larva en los tejidos humanos, provocando la enfermedad. 

Enfermedad en los humanos: La enfermedad es provocada por los quistes de larva, que por lo general se desarrollan en el sistema nervioso central o en los ojos. Los síntomas incluyen ataques, dolor de cabeza, dificultad para aprender y convulsiones. Obsérvese que la infección de tenia en los intestinos propaga la infección, pero no provoca los síntomas de la enfermedad.

Tratamiento: Puede ser difícil de tratar y a menudo es crónica. Busque atención médica.

Prevención y control: Es muy importante lavarse las manos después de ir al baño y antes de preparar alimentos o de comer para evitar la ingestión de los huevos de tenia. También es importante inspeccionar de manera estricta las carnes y comer únicamente cerdo bien cocido para evitar la transmisión de la tenia desde el ganado porcino a los humanos.


RabiaRabia

Animales afectados: Animales domésticos y salvajes. Los perros son la fuente del 99 por ciento de las muertes en humanos causadas por rabia.

Transmisión: Contacto cercano con saliva infectada, por medio de mordeduras o raspaduras. 

Enfermedad en los humanos: Después de un período típico de incubación de 1 a 3 meses, se desarrollan síntomas tales como fiebre y comezón/quemazón en el lugar de la infección. A esto sigue una inflamación progresiva del cerebro y la espina dorsal. La enfermedad es fatal si no es tratada.

Tratamiento: Visite un médico de inmediato si ha recibido una mordedura. Es importante hacer la observación de que los perros que tienen rabia, por lo general, se comportan de manera normal; por tanto, todas las mordeduras son sospechosas. Limpiar la herida y vacunar al paciente pocas horas después del contacto con un animal sospechoso de portar la rabia pueden prevenir que la persona contraiga la rabia y su posible muerte. 

Prevención y control: Vacunarse antes de entrar en contacto con la rabia puede evitar la infección. La vacunación de los animales (principalmente los perros) puede evitar la propagación de la enfermedad. Se recomienda la vacunación de humanos para aquellas personas que viajan a zonas afectadas y para personas que tratan con animales en zonas de alto riesgo.

La Dra. Sally Best es escritora médica. Su tesis doctoral trató sobre nuevos métodos para el diagnóstico de la enfermedad del sueño en humanos.