Todas as sociedades precisam proteger as pessoas inocentes daqueles que possam lhes fazer algum mal. Isso geralmente significa um sistema legal com a prisão como punição. Quando a justiça é praticada de maneira justa, este sistema pode ser uma maneira efetiva de proteger as pessoas comuns do mal. Contudo, ela pode ser vítima de abusos de diversas maneiras.

Alguém acusado de um crime não deve ser preso a não ser que existam provas suficientes contra ele. Evidência testemunhal ou outros tipos de provas são necessários, e o assunto deve ser deliberado perante um tribunal independente. Qualquer um que seja acusado de cometer um crime deve ser considerado inocente até que seja provado, no tribunal, que é culpado. Pessoas pobres, contudo, podem não ter acesso à representação jurídica nos tribunais.

Pessoas podem ser falsamente acusadas de cometerem crimes e não serem capazes de se defender. A prisão pode ser usada como uma maneira de calar aquelas pessoas que fazem oposição às práticas políticas, sociais ou religiosas (freqüentemente chamados de prisioneiros da consciência). Os tribunais nem sempre irão preservar a justiça se os oficiais estiverem abertos ao suborno. As sentenças podem ser injustamente longas, e uma vez na prisão, os detentos podem ser esquecidos pelos oficiais, permanecendo lá por muitos anos.

Em uma situação ideal, uma prisão pode proporcionar um tempo para reflexão, uma ocasião para aprender novas habilidades e maneiras de pensar, de forma que os prisioneiros possam mudar suas vidas para melhor. Na Bíblia somos exortados a visitar os encarcerados. Isto encorajaria os prisioneiros e ajudaria a assegurar que eles estivessem sendo bem tratados.

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